De Florida Keys zijn een reeks eilanden aan de zuidkust van de Amerikaanse staat Florida die beginnen ten zuiden van Miami en zo’n 150 kilometer boven Cuba eindigen. De Keys staan bekend om hun cultuur die afwijkt van het vaste land, zowel door de tropische natuur en afwijkende bouwstijl als de vrije geest die de Florida Keys al decennia lang een vrijhaven voor schrijvers, kunstenaars, hippies en homo’s maken.

Van de ruim 1700 eilandjes is slechts een fractie bewoond en deze zijn met elkaar en het vasteland verbonden door de Overseas Highway. Via de highway kom je, door de mangrovebossen en via bruggen over de oceaan, langs een groot aantal kleine plaatsjes waarvan de meeste het woord “Key” in de naam hebben. Er zijn echter ook grotere plaatsen zoals Marathon dat verspreid ligt over meerdere eilanden en Key Largo aan het begin van de highway en Key West aan het einde ervan. Over de highway van Miami naar eindpunt Key West duurt gemiddeld zo’n vier uur met de auto.

Vrijwel alle eilanden in de Keys bieden genoeg mogelijkheden voor activiteiten op en in het water. Maar misschien wel de beste locatie om te genieten van het water, en vooral de schoonheid onderwater, is Key Largo aan het begin van de Overseas Highway. Het stadje noemt zichzelf de diepzeeduik hoofdstad van de wereld en is ook de beste locatie in de Keys voor zeevissen.

De Florida Keys zijn deels opgebouwd uit koraal afzettingen en dus vooral duiken en snorkelen zijn populair om de rijke onderwaterwereld van de levende riffen in dieper water te bekijken. De riffen zijn beschermde gebieden en het is verstandig om met één van de georganiseerde dagtrips de riffen te bezoeken. In 2002 is er een voormalig marineschip, de USS Spiegel Grove, gezonken om een kunstmatig rif te creëren niet ver van Key Largo.

Aan het andere eind van de Keys ligt de grootste plaats Key West, in de zestiende eeuw door de Spanjaarden begonnen als Cayo Hueso. Key West was dankzij zijn strategische ligging lange tijd de rijkste stad van Florida, veel van de historische gebouwen zijn herinneringen aan deze welvaart en het bezoeken waard. De historische haven is nog steeds te bezichtigen met informatie over de vroeger belangrijke visserij, die ook gespecialiseerde takken had in het vangen en verwerken van zeeschildpadden en sponzen.

Door de ligging is het ook goed mogelijk de Keys korter te bezoeken in combinatie met bijvoorbeeld de nabijgelegen Everglades of de stad Miami. Houdt er rekening mee dat tussen augustus en oktober het Hurricane-season is, hetgeen inhoud dat de kans dat een orkaan de tropische Keys samen met je vakantie probeert weg te blazen dan het grootst is.

Wat is er allemaal te doen?

Key West heeft ook een aantal bezienswaardigheden voor de meer natuur georiënteerde bezoeker. Behalve vele excursies over het water naar andere eilanden die een beschermde status genieten, zijn er ook boottochten die op zoek gaan naar de groepen dolfijnen die in de wateren rondom Key West leven. Ook de botanische tuin van Key West is het bezoeken waard, alleen al omdat de tuin deels ook onderdeel is van de eco-structuur en stopplaats voor trekkende vogels.

Schrijver Ernest Hemingway was één van de vele schrijvers en kunstenaars die in de Florida Keys gewoond hebben. Zijn voormalige woning in Key West is vandaag de dag ingericht als museum. Opmerkelijk onderdeel van de museumcollectie zijn de nazaten van Hemingway’s kat Snowball, met dank aan de genetische mutatie van hun voorouder hebben ook velen van hen zes tenen.

Voor het uitgaansleven is Key West zonder twijfel de beste locatie in de Keys, met een grote keuze aan bars en terrassen zodat er altijd voor iedereen iets is. De avond is goed te beginnen met een zonsondergang aan de pier, vrijwel altijd vergezeld van live muziek of anders met de straatartiesten op Mallory Square die het dan langzaam van de marktlui, die overdag het plein bevolken, overnemen.

Bekendste bar van Key West blijft Sloppy Joe’s Bar in Duval Straat dat in het nationale register voor historische locaties in de Verenigde Staten staat. Volgens de lokale legende bofte schrijver Ernest Hemingway dat zijn huis tegenover de vuurtoren stond zodat hij, zelfs als hij vroeg in de morgen stomdronken terugkwam van Sloppy Joe’s, het altijd makkelijk kon vinden.

Accommodatie Key West

De Keys zijn de afgelopen jaren steeds commerciëler geworden, wat men vooral merkt aan de hogere prijzen van hotels en verblijfplaatsen. Dit geldt helaas ook voor de traditionele Florida Keys resorts die overigens nog wel even ecologisch verantwoord en vrijzinnig van geest hun gasten welkom heten als ze vroeger deden. Vanaf het moment dat je de het vasteland van Florida over de Overseas Highways verlaat en de eerste ‘Key’ Key Largo binnenrijdt is het een aaneenschakeling van hostels, pensions, appartementen (o.a. via Airbnb.com), hotels en resorts. De meeste accommodatie vind je geclusterd rond Key West, helemaal aan het eind van de Overseas Highway, rond Key Largo, langs Islamorada en in Marathon. Verder heb je diverse leuke plekjes tussen deze toeristencentra. Hieronder volgt een overzicht met populaire accommodatie in Key West en Key Largo, met daaronder nog wat andere pareltjes (bekijk hier alle accommodatie in de Florida Keys):

Accommodatie Key West

Accommodatie Key Largo

Andere, zeer gave, resorts langs de Florida Keys:

Hoe kom je er?

Ondanks het feit dat Key West een vliegveld heeft, is het vanwege de verplichte overstap het makkelijkst te vliegen op Miami en de tocht met de auto vanuit Miami is feitelijk één rechte weg en een leuke introductie tot de Florida Keys.

 
 

5 mooiste Verenigde Staten-reizen

Bekijk het reisaanbod naar Verenigde Staten

v.a. €1099 incl.

Western Values

15-daagse autorondreis met vele hoogtepunten van het westen van de VS met De Jong Intra.

Lees meer

v.a. €675 incl.

Fly-drive Best of Florida

Langs imposante wolkenkrabbers, bruisende cultuur en stranden met Kras.

Lees meer

v.a. €2080 incl.

Het Wonderlijke Westen

21-daagse privé rondreis met huurauto langs de mooiste hoogtepunten van West-Amerika met Fox.

Lees meer

v.a. €1725 incl.

American National Parks

21-daagse autorondreis langs de mooiste nationale parken van Amerika met AmerikaPLUS.

Lees meer

v.a. €1331 incl.

Highlights of the Wild West

17-daagse roadtrip door Californië, Nevada, Arizona en Utah met 333travel.

Lees meer

Deel je tips

Heb je leuke tips die je met ons en met de andere lezers wilt delen? Ken je toffe plekjes in Verenigde Staten die we tijdens onze volgende trip naar het land zeker moeten bezoeken? Deel je tips en andere weetjes door hieronder een reactie achter te laten.

Wil je verder makkelijk op de hoogte blijven van onze avonturen? Volg dan onze Facebook pagina.